Les Canadiennes ont pris part à de nombreux mouvements sociaux, à la fois de leur propre chef ou en collaboration avec des hommes. Le féminisme, ou la croyance selon laquelle les femmes ont été historiquement désavantagées et la conviction que cela doit changer, suscite beaucoup d’engagement et d’actions. Les féministes s’inspirent de diverses traditions politiques : les libérales misent sur un changement progressif au sein du système capitaliste existant, les radicales militent pour le renversement du patriarcat, et les socialistes ciblent le capitalisme, à l’origine, selon elles, de l’inégalité. À divers moments, des individus ont puisé à même l’un ou l’ensemble de ces courants dans l’atteinte de l’égalité.

Bien que la métaphore de « vagues féministes » ait été utilisée pour désigner différentes périodes d’activisme – les suffragettes étant communément assimilées à la première vague (voir Droit de vote des femmes) et les manifestantes des années 1960 et 1970 à la deuxième, tandis que les troisième et quatrième vagues auraient émergé à la fin du XXe siècle et au début du XXIe –, cette conception met trop d’accent sur une idée de discontinuité. Il est préférable de concevoir les mouvements féministes canadiens comme un ensemble imbriqué aux multiples facettes, en constante évolution.

À la fin du XXe siècle, des chercheurs canadiens et internationaux créent les expressionsintersectionnalitéetpoint de vuepour tenir compte de cette diversité. Les militantes ont à divers moments priorisé des identités ancrées dans la classe sociale, la race et l’origine ethnique, la sexualité, l’âge et la capacité, ainsi que le sexe et le genre. En d’autres termes, les femmes ne se réduisent jamais à leur genre et leur sexe. D’autres réalités donnent aussi sens à leur vie et façonnent leurs convictions politiques. Pourtant, malgré l’éventail de mouvements qui les représentent, les femmes au Canada ont souvent cru qu’elles avaient en commun des qualités particulières devant être représentées dans la vie publique.

L’histoire des mouvements de femmes au Canada fait l’objet de trois rubriques : Début des mouvements de femmes au Canada : 1867-1960; Les mouvements de femmes au Canada : 1960-1985; et Les mouvements de femmes au Canada : de 1985 à aujourd’hui.