« Premières Nations » est le terme utilisé pour désigner les peuples autochtones du Canada autres que les Métis et les Inuits. En 2011, on comptait au Canada plus de 1,3 million de personnes qui déclaraient être d’ascendance des Premières Nations. Il existe 634 Premières Nations au Canada, qui utilisent plus de 50 langues distinctes. Les membres des Premières Nations sont les premiers occupants des territoires qui constituent aujourd’hui le Canada et ce sont les premiers Autochtones à être entrés en contact soutenu avec les Européens, les villages de colons et le commerce qui en a découlé.

Pour de plus amples renseignements sur des Premières Nations particulières, voir Peuples autochtones.

Terminologie

« Premières Nations » est le terme utilisé pour désigner les peuples autochtones du Canada autres que les Métis et les Inuits. L’article 35 de la Loi constitutionnelle de 1982 déclare que les peuples autochtones du Canada comprennent les Indiens (Premières Nations), les Inuits et les Métis. Les membres des Premières Nations sont souvent désignés par d’autres noms tels qu’Indiens, Autochtones, Indiens d’Amérique et Amérindiens. Ces appellations peuvent être problématiques, car certaines ont une connotation négative et d’autres (Indien en particulier) ont un sens juridique particulier au Canada. Les termes génériques nécessitent presque toujours une précision. La plupart des membres des Premières Nations sont des Indiens inscrits ou des Indiens visés par un traité qui sont inscrits dans leur réserve, leur bande ou leur communauté.

Le terme « Premières Nations » ne devrait être utilisé que de manière générique, car les membres d’une même communauté se définissent généralement comme appartenant à une nation particulière, ou à une communauté à l’intérieur de cette nation. Un Mohawk (Kanienkehaka) d’Akwesasne, par exemple, qui est membre du clan des Ours, peut choisir n’importe quelle appellation caractérisant son appartenance communautaire et cette appellation sera toujours plus précise que « membre des Premières Nations », « Indien » ou « Autochtone ». Lorsque l’on discute d’un ensemble de personnes issues de différents groupes, il peut être approprié d’utiliser le terme « Premières Nations » pour désigner le groupe auquel ils appartiennent tous (p. ex., on parlera d’un groupe de chefs des Premières Nations), pourvu qu’aucun d’entre eux ne soit Inuk ou Métis.

Avant les années 1980, le terme le plus employé au Canada pour désigner une personne d'ascendance des Premières Nations était « Indien » et l’utilisation de ce terme persiste encore aujourd’hui chez les Autochtones comme chez les non-Autochtones. En 1980, des centaines de chefs se réunissent à Ottawa et utilisent pour la première fois le terme « Premières Nations » dans la Déclaration des Premières Nations. En 1982, la Fraternité nationale des Indiens devient l’Assemblée des Premières Nations, la voix politique des membres des Premières Nations au Canada. Symboliquement, le terme qualifie ces nations de « premières parmi leurs pairs » aux côtés des communautés anglophones et francophones, les nations fondatrices du Canada. Le terme reflète également la souveraineté de nombreuses communautés et la quête continue de l’autodétermination et de l’autonomie gouvernementale. Le terme n’est pas utilisé pour désigner des peuples autochtones à l’extérieur du Canada.

Population et communautés

Les membres des Premières Nations peuvent vivre à l’intérieur ou à l’extérieur des réserves; ils peuvent avoir ou non un statut juridique aux termes de la Loi sur les Indiens, et ils peuvent ou non être enregistrés comme membre d’une bande ou d’une nation. Les communautés varient en taille, peuvent être relativement urbaines ou extrêmement rurales, et se rencontrent partout au Canada, quoique seuls les Gwich’in et les Sahtu soient présents au nord du cercle arctique. En 2011, on comptait au Canada plus de 1,3 million de personnes qui déclaraient être d’ascendance des Premières Nations. Il existe 634 communautés des Premières Nations au Canada, qui parlent plus de 50 langues distinctes.