La rivière des Esclaves, d'une longueur de 434 km, relie la RIVIÈRE DE LA PAIX et le drainage des lacs CLAIRE et ATHABASCA vers le GRAND LAC DES ESCLAVES, formant ainsi la partie supérieure du système rivière des Esclaves - FLEUVE MACKENZIE dans les Territoires du Nord-Ouest. La rivière compte de nombreux bras et suit un parcours sinueux à travers la région plate de granite archéen du BOUCLIER canadien. Cette région fut fortement touchée par la dernière glaciation. Utilisée principalement pour le transport, c'est un habitat important pour la faune. Le gouvernement de l'Alberta évalue la possibilité de construire un barrage hydroélectrique d'envergure (2000 MW) à la hauteur des rapides Pelican près de FORT SMITH. Ce projet controversé pourrait détruire les aires de nidification des pélicans blancs d'Amérique, mettre en danger les aires de couvaison de la grue blanche d'Amérique, une espèce rare, et inonder le delta Peace-Athabasca.