Falaises fossilifères de Joggins

Les falaises fossilifères de Joggins sont situées en NOUVELLE-ÉCOSSE, sur les rives du bassin de Cumberland dans la partie supérieure de la BAIE DE FUNDY.

Falaises fossilifères de Joggins

Les falaises fossilifères de Joggins sont situées en NOUVELLE-ÉCOSSE, sur les rives du bassin de Cumberland dans la partie supérieure de la BAIE DE FUNDY. Ce site paléontologique est reconnu depuis le milieu du 19ième siècle, lorsque Sir Charles Lyell déclara que la « forêt d'arbres-charbon fossiles » exposée dans les falaises longeant la mer était « le phénomène le plus merveilleux que j'ai peut-être vu. » Né en Écosse, Lyell est le père de la GÉOLOGIE moderne. Son examen de cette forêt fossile a résolu la théorie alors chaudement débattue sur l'origine du CHARBON, confirmant que celui-ci était formé sur place à partir de matière décomposée provenant d'anciennes forêts. Ces ARBRES de 300 millions d'années étaient surtout des LYCOPODES, ou arbres à écailles, ainsi appelés à cause de la forme de leur écorce. Ancêtres des mousses club d'aujourd'hui, ces géants de l'âge du charbon (Carbonifère) s'élevaient jusqu'à 30 mètres de haut.

C'est le second voyage de Lyell sur le terrain qui établit Joggins comme l'un des sites de fossiles les plus importants sur la planète. Lyell était accompagné d'un jeune Nouvel-Écossais, William Dawson, qui devint par la suite Sir William et le plus éminent géologue canadien du 19ième siècle. En 1852, Lyell et Dawson ont découvert, dans une souche d'arbre fossilisée, les restes du plus vieux REPTILE connu parmi les FOSSILES. Un siècle et demi plus tard, cet animal de la taille d'un lézard et appelé le Hylonomus lyelli, ou « l'habitant de la forêt », demeure encore la plus vieille créature vraiment terrestre jamais trouvée. Elle fut apparemment piégée dans une souche d'arbre creuse, où elle fut préservée quand les boues d'un système de rivières sinueuses furent emportées dans ce que Dawson qualifie de « dépôt bizarre».

Les falaises sont exposées sur une distance de plusieurs kilomètres et sont naturellement creusées par les marées de Fundy, hautes de 12 mètres. Elles continuent de produire une quantité presque inépuisable de nouveaux et importants fossiles, dont une variété d'anciens reptiles et AMPHIBIENS, de même que les plus anciens escargots (voirGASTÉROPODES) terrestres. Les plantes et animaux préservés documentent cette période dans l'histoire de la Terre, quand les animaux ont, pour la première fois, évolué de l'eau à la terre. En fait, les falaises révèlent l'ÉCOSYSTÈME complet d'une ancienne forêt humide. Parmi les traces de fossiles les plus impressionnantes se trouvent les pistes fossilisées de l'Arthropleura, une créature de deux mètres de long qui ressemblait à une limace et se nourrissait de la litière abondante de la forêt.

En 1843, le fondateur de la COMMISSION GÉOLOGIQUE DU CANADA (CGC), Sir William LOGAN, choisit Joggins comme le site de la première investigation menée par sa nouvelle institution. Les gisements du basin de charbon de Cumberland ont également été exploités commercialement jusqu'en 1980. Aujourd'hui, les falaises de Joggins sont prisées uniquement pour leur valeur scientifique et culturelle. Plusieurs géologues croient que les falaises préservent l'information la plus complète de toute la terre sur la vie durant la période pennsylvanienne (il y a de 341 à 289 millions d'années). Pour cette raison et à cause de son rôle important dans l'histoire de la science, Joggins a été proposé comme SITE DU PATRIMOINE MONDIAL DES NATIONS UNIES.

Voir aussi PALÉONTOLOGIE


Lecture supplémentaire

  • L. Ferguson, The Fossil Cliffs of Joggins (1988); H. Thurston, Dawning of the Dinosaurs: The Story of Canada's Oldest Dinosaurs (1994).