Lionel Conacher

Lionel Pretoria Conacher, athlète complet et politicien (né le 24 mai 1900 à Toronto, en Ontario; décédé le 26 mai 1954 à Ottawa).


Conacher, Lionel
Digne de son surnom \u00ab The Big Train \u00bb, Conacher a été le plus grand athl\u00e8te toutes catégories du Canada (avec la permission du Temple de la renommée des sports du Canada).

Issu d’une famille de dix enfants, Conacher grandit dans un rude quartier ouvrier de Toronto. Il s’initie aux sports à l’école Jesse Ketchum, où il excelle au football, à la crosse, au baseball, à la boxe, au hockey et en athlétisme, en plus de remporter le championnat de lutte de l’Ontario dans la catégorie des 125 lb (56,7 kg). En 1920, lors de sa première compétition de boxe, il gagne le championnat canadien des mi-lourds et, l’année suivante, il livre un combat amical de quatre rondes contre Jack Dempsey, champion du monde des poids lourds.

La puissance de Lionel Conacher, son endurance et sa rapidité (il peut parcourir une centaine de verges, soit 91,44 m, en moins de dix secondes) conviennent bien à la crosse et au football. En 1922, il aide l’équipe des Maitlands de Toronto à remporter le championnat de crosse de l’Association de crosse senior de l’Ontario. Au football, il est un féroce coureur et, peut-être, le meilleur spécialiste des bottés de dégagement de son temps. Lors du match de championnat de la Coupe Grey de 1921, il aide les Argonautes de Toronto à remporter une victoire de 23-0 contre les Eskimos d’Edmonton, en comptant 15 points.

Bien que Lionel Conacher n’apprend à patiner qu’à l’âge de 16 ans, son style empreint d’agressivité et de détermination en fait l’un des meilleurs défenseurs de son époque. Il joint les rangs professionnels avec l’équipe de Pittsburgh en 1925, puis joue avec les Americans de New York, les Black Hawks de Chicago et les Maroons de Montréal (1930-1933 et 1934-1937). Robuste et toujours prêt à se battre (même avec son frère Charlie), il est le premier joueur étoile de la Ligue nationale de hockey en 1934 et gagne la Coupe Stanley à la fois avec les Black Hawks (1934) et les Maroons en 1935.

Lionel Conacher se lance en politique en 1937 en se faisant élire comme député provincial sous la bannière libérale dans le comté de Toronto Bracondale. Il devient ensuite commissaire athlétique de l’Ontario et s’emploie à mettre sur pied des installations récréatives dans les parcs urbains. En 1949, il est élu député fédéral de la circonscription de Toronto Trinity. Il succombe à une crise cardiaque après avoir réussi un triple jeu au bâton lors d’une partie de balle molle au profit d’un organisme de bienfaisance.

Méritant bien son surnom de « Big Train » (le grand train), Lionel Conacher est l’athlète le plus complet que le Canada ait produit. En 1950, il est nommé Athlète canadien de la première moitié du siècle. Lionel Conacher est également intronisé au Panthéon des sports canadiens en 1955, au Temple de la renommée du football canadien en 1963, au Temple de la renommée de la crosse canadienne en 1966 et au Temple de la renommée du hockey canadien en 1994. Le prix de l’athlète masculin par excellence du Canada, en outre, porte son nom.


En savoir plus

Lecture supplémentaire

  • Frank Cosentino, Lionel Conacher (1981).