Churchill, rivière

La rivière Churchill, longue de 1609 km, sort du lac Churchill, dans le Nord-Ouest de la Saskatchewan, et coule vers le sud-est, l'est et le nord-est à travers les basses-terres du Nord de la Saskatchewan et du Manitoba, puis se jette dans la baie d'Hudson à CHURCHILL, au Manitoba.

Churchill, rivière

La rivière Churchill, longue de 1609 km, sort du lac Churchill, dans le Nord-Ouest de la Saskatchewan, et coule vers le sud-est, l'est et le nord-est à travers les basses-terres du Nord de la Saskatchewan et du Manitoba, puis se jette dans la baie d'Hudson à CHURCHILL, au Manitoba. Rapides, chutes, étroites cascades, longues sections d'eaux calmes se trouvent sur son cours ainsi qu'une série de lacs reliés les uns aux autres, trait typique des rivières du BOUCLIER canadien. De nombreux lacs sont étirés dans le sens du mouvement du dernier glacier continental. Les plus grands d'entre eux sont le LAC SOUTHERN INDIAN (2015 km2), le lac Peter Pond (777 km2), le lac Churchill (543 km2), le lac Granville (429 km2) et le lac Île-à-la-Crosse (391 km2), où la rivière reçoit son principal affluent, la rivière Beaver (491 km). Son nom, qui lui vient de John Churchill, premier duc de Marlborough et gouverneur de la CBH (1685-1691), a désigné la rivière appelée dès 1686. Les Cri l'avaient appelé Missinipi, « grande rivière ».

Traite des fourrures

Les Cris et les Chipewyans empruntaient la rivière Churchill, et Jens MUNK a passé l'hiver à son embouchure (1619-1620). La Compagnie de la baie d'Hudson (CBH) y construit un poste tout près en 1717, nommé Churchill River, Churchill puis Churchill Factory jusqu'en 1719, quand il est rebaptisé FORT PRINCE-DE-GALLES. Le poste est détruit en 1782 et Samuel HEARNE le reconstruit quelque 8 km en amont. La Compagnie du Nord-Ouest emprunte la rivière Churchill après son « raccordement » par Joseph FROBISHER à la route commerciale de Montréal en passant par les rivières Saskatchewan et Sturgeon-Weir et Frog Portage. En 1776, il construit un poste de traite sur le lac Île-à-la-Crosse et bientôt, ses compétiteurs érigent de nombreux petits postes au long de la rivière.

Hydroélectricité

En 1929, on a aménagé une centrale hydroélectrique à Island Falls, en Saskatchewan, pour alimenter la région minière de FLIN FLON, au Manitoba. À l'extrémité nord du lac Southern Indian, un chenal de dérivation artificiel dirige de 60 p. 100 du débit de la rivière vers le NELSON RIVER pour produire de l'hydroélectricité. Ce dernier projet a été achevé en 1976 au prix de nombreuses querelles politiques. La réduction du débit de la rivière Churchill a eu, entre autres effets, un impact environnemental considérable sur les animaux à fourrure, les oiseaux de rivage, le gibier d'eau et les populations de poissons. A la fin des années 1990, la construction d'un barrage à quelque 13 km de l'embouchure a relevé le niveau de l'eau d'une partie de la rivière en aval du lac Southern Indian.