Gaspard-Joseph Chaussegros de Léry

Gaspard-Joseph Chaussegros de Léry, officier d'infanterie de l'armée française (Toulon, France, 3 octobre 1682 -- Québec, 23 mars 1756).

Gaspard-Joseph Chaussegros de Léry, officier d'infanterie de l'armée française (Toulon, France, 3 octobre 1682 -- Québec, 23 mars 1756). Chaussegros de Léry est ingénieur du roi en Nouvelle-France à partir de 1716. Il est attaché au ministère de la Marine lorsqu'il est envoyé en Nouvelle-France pour lever les plans des fortifications existantes et faire des recommandations sur les travaux à entreprendre pour assurer la défense de la colonie. Il a été initié au génie militaire par son père, ingénieur militaire, et a suivi l'armée française dans diverses campagnes pour se familiariser avec l'art des fortifications. Même s'il ne possède pas une formation académique, Chaussegros de Léry tente néanmoins, deux ans avant son départ pour la colonie, de faire publier un « Traité de fortification divisé en huit livres », privilège que la Cour lui refuse toute sa vie. Le manuscrit est aujourd'hui conservé aux Archives nationales du Canada à Ottawa.

Dès son arrivée à Québec, Chaussegros de Léry lève des plans, fait préparer d'imposants plans-reliefs décrivant l'état des fortifications à Québec et à Montréal et les expédie à Paris en 1720 et 1721. L'ingénieur se plaît à Québec où, le 13 octobre 1717, il épouse Marie-Renée Legardeur, qui lui donne dix enfants. Sa première mission terminée, il obtient une nomination permanente dans la colonie au poste d'ingénieur en chef.

La contribution de Gaspard-Joseph Chaussegros de Léry au développement de la Nouvelle-France est considérable. En premier lieu, il se consacre à fortifier les villes de la colonie, principalement Québec et Montréal, dont il dresse les projets d'enceinte. C'est lui qui, dès 1716, imagine la Citadelle de Québec, que les Britanniques érigent plus tard, entre 1825 et 1830. Même si elle est retravaillée après la Conquête, la fortification de Québec reste l'oeuvre majeur de cet ingénieur du roi de France. Cependant, la majeure partie des monuments de sa carrière dans le génie sont des oeuvres sur papier, car plusieurs de ses réalisations n'ont pas survécu au temps ou ont été sévèrement altérées. Quelques objets exemplaires demeurent néanmoins, telles la caserne du Fort Niagara (État de New York, 1726) et les Nouvelles Casernes du parc de l'Artillerie à Québec (1749, en cours de restauration).

L'oeuvre sur papier a cependant conservé son actualité, les cartes de la ville de Québec et de Montréal qu'il a dressées sont encore aujourd'hui considérées comme les premiers plans directeurs de ces deux villes. Ainsi, à Québec, toute la portion ouest de la haute ville intra-muros et l'ensemble du secteur du Vieux-Port ont été lotis selon les plans de Chaussegros de Léry, notamment son plan de 1752.

La contribution la plus durable de Chaussegros de Léry tient cependant à son sens de l'adaptation. Nul n'a mieux compris que les conditions socio-économiques et climatiques de la Nouvelle-France empêcheraient toujours qu'on y transpose les techniques de construction et l'esthétique architecturale du classicisme monumental régalien de la métropole. Au fil des ans, l'ingénieur propose donc des matériaux et des techniques de substitution. Il recherche et préconise l'usage de matériaux locaux, crée des projets plus « adaptés », c'est-à-dire plus réalistes à construire, érige des prototypes au contact desquels les hommes de métier ont l'occasion de se former en acquérant de nouveaux savoir-faire, en harmonie avec le milieu de la Nouvelle-France. Mieux, en inspirant habilement les règlements et ordonnances des intendants de la colonie, l'ingénieur réussit à inscrire dans le cadre bâti les conventions et les usages de l'art habiter et de se représenter en ville de l'Ancien Régime (obligation de cohabiter dans les maisons bourgeoises, interdiction aux non-nobles d'utiliser les ordres d'architecture, etc.). La maison urbaine qu'il crée entre 1725 et 1745, est à la fois le modèle achevé d'une quête rationnelle de la forme essentielle qu'exige le contexte physique (notamment la lutte contre les incendies) ainsi que le monument qui sauvegarde la cohérence de la société hiérarchisée et conventionnelle constituée en France métropolitaine . Tout cela vaut à Gaspard-Joseph Chaussegros de Léry la notoriété : il reçoit la croix de Saint-Louis en 1741 et a droit à des funérailles militaires à la cathédrale Notre-Dame de Québec, dont il a été l'architecte. Aujourd'hui, l'histoire de l'architecture le reconnaît comme le père de la première véritable « architecture canadienne ».


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