Yann Martel

Yann Martel, romancier, nouvelliste (né le 25 juin 1963 à Salamanca, en Espagne). Écrivain francophone, mais de plume anglaise, Yann Martel est connu pour son succès de librairie The Life of Pi (2001; Trad. Histoire de Pi), qui lui a valu le prestigieux prix Man Booker et dont l’adaptation pour le grand écran sous le même titre a remporté un oscar.

Éducation et début de carrière

Né de parents Canadiens français, Yann Martel passe son enfance avec sa mère et son père, professeur devenu diplomate, dans diverses régions de l’Ouest canadien, aux États-Unis, en Amérique centrale et en Europe. Après des études secondaires à Port Hope, en Ontario, Martel entame des études en philosophie à l’Université Trent en 1981. Une fois son diplôme obtenu, il fait divers petits boulots et passe des années à voyager à l’étranger avant de décider de se consacrer à l’écriture à l’âge de 27 ans.

Il publie son premier livre en 1993, un recueil de nouvelles intitulé The Facts behind the Helsinki Roccamatios. L’histoire qui a donné le titre au recueil et qui remporte le Journey Prizeen 1991 montre comment le pouvoir de l’imagination aide deux jeunes amis confrontés à la dure réalité du sida. De façon plus générale, ce recueil poignant met en jeu les thèmes entrelacés de la mort, de la mémoire et de la nature de la narration. Le premier roman de Yann Martel, Self (1996), est une autobiographie fictive qui traite des questions liées à l’identité, au genre et à la transformation dans un monde encadré par diverses limites sociales et culturelles.

Life of Pi

Martel connaît la gloire internationale grâce à l’immense succès de son troisième livre, Histoire de Pi (v.f. de Life of Pi, 2001). Ce roman à succès, récompensé par le prestigieux prix britannique Man Booker en 2002, est également mis en nomination pour le prix des écrivains du Commonwealth dans la catégorie « meilleur livre » et pour le Prix du Gouverneur général (entre autres). Il est présenté lors d’une émission de la série Canada Reads de Radio-Canada en 2003. Histoire de Pi raconte l’incroyable épopée du jeune Indien Pi Patel perdu au milieu de l’océan Pacifique en compagnie d’un zèbre blessé, d’une hyène, d’un orang-outan et d’un énorme tigre du Bengale surnommé Richard Parker. Au fil de cette fable invraisemblable, Yann Martel invite le lecteur à mettre son scepticisme de côté pour mieux apprécier l’étonnante capacité de l’esprit humain à faire face aux circonstances les plus inhabituelles. À l’instar des fonctionnaires japonais à la fin du roman, le lecteur ne peut que préférer à la version alternative plus réaliste la version imaginaire que propose Pi pour expliquer sa survie en mer. Une version d’Histoire de Pi illustrée par Tomislav Torjanac a été publiée en 2007. Le roman a également été adapté en pièce de théâtre en 2003 et pour le cinéma en 2012. Le film met en vedette Suraj Sharma dans le rôle de Pi. Le réalisateur, Ang Lee, reçoit un Oscar du Meilleur réalisateur pour le film en 2013. Quelques controverses naissent lorsque des critiques révèlent des similarités entre le roman et Max and the Cats (1981), de l’auteur brésilien Moacyr Scliar.

Succès après Histoire de Pi

Yann Martel continue à publier des œuvres sur les thèmes de la mémoire, de l’horreur et des conséquences des erreurs humaines et du mal intrinsèque à l’être humain. Son recueil d’histoires intitulé We Ate the Children Last: Stories est publié en 2004. L’histoire-titre, un récit spéculatif invitant à la prudence sur les traitements médicaux expérimentaux et la consommation, est adaptée en court-métrage par Andrew Cividino en 2011. Le troisième roman de Yann Martel, Beatrice and Virgil (trad. Béatrice et Virgile), est publié en 2010. Deux des principaux personnages du livre, dont le titre du volume est inspiré, sont un singe et un âne empaillés, perpétuant ainsi la manière de Yann Martel d’utiliser des animaux pour explorer la condition humaine. La nouvelle est une méditation sur la vérité et l’imaginaire, sur l’Holocauste et la manière dont certains événements horribles ont été représentés par des écrivains. Le récit est complexe, faisant usage de techniques métafictives et brouillant les frontières entre la fiction, la non-fiction, le drame et l’autofiction. En 2014, Béatrice et Virgile est adapté pour le théâtre par Lindsay Cochrane et la pièce sort en première au théâtre Factory de Toronto.

En 2007, Yann Martel entame son projet intitulé « What is Stephen Harper Reading? », une correspondance à sens unique avec le premier ministre Harper : toutes les deux semaines, il envoie à Harper une œuvre de littérature accompagnée d’une lettre. Les 55 premières lettres sont rassemblées au sein d’un livre en 2009, What is Stephen Harper Reading? Yann Martel’s Recommended Reading for a Prime Minister (and Book Lovers of All Stripes). Yann Martel met fin au projet en 2011, après avoir envoyé cent livres à Harper.

Après la publication d’Histoire de Pi et la notoriété qui s’en est suivie, Yann Martel a accepté un poste d’enseignant au Département de littérature comparée de l’Université libre de Berlin (2002-2003) et a été écrivain résident à la bibliothèque publique de Saskatoon entre 2003 et 2004.

The High Mountains of Portugal

En 2016, Yann Martel publie son quatrième roman, The High Mountains of Portugal (trad. Les hautes montagnes du Portugal). L’histoire s’articule autour de trois récits liés les uns aux autres qui s’inspirent des thèmes de la peine et de la foi. Le premier récit se déroule au début du XXe siècle et suit Tomas, conservateur adjoint du Musée national des arts anciens de Lisbonne, tout au long d’un voyage improbable à la recherche d’un crucifix iconoclaste du XVIIe siècle. Tomas, qui a été récemment affecté par la mort de son fils, de son épouse et de son père, se rebelle spirituellement de manière baroque en décidant de ne plus marcher qu’à reculons, « tournant le dos au monde, tournant le dos à Dieu ». La seconde partie du roman se déroule en 1938, dans le village de Tuizelo, où Tomas tombe finalement sur ce crucifix rare qu’il était parti chercher. C’est l’histoire d’une autopsie surréaliste et profonde exécutée par un pathologiste de la région, amoureux d’Agatha Christie, Dr Lozora. La dernière partie du roman raconte l’histoire du sénateur canadien, Peter Tovy, récemment devenu veuf, qui déménage dans le Nord du Portugal avec un chimpanzé adopté à l’Institut de recherche sur les primates à Oklahoma.

Distinctions honorifiques

Journey Prize (1991)

Prix Man Booker (2001)

Prix Hugh Maclennan dans la catégorie roman (2001)

Asian/Pacific American Award for Literature (2001)

Prix Man Booker (2003)

La Presse du Grand Public (2003)

Deutscher Bücherpreis (2004)

Coventry Inspiration Book Awards (2014)


Les oeuvres sélectionnées de
Yann Martel