Robert Hampton Gray, V.C.

Robert Hampton (Hammy) Gray, V.C., aviateur et étudiant (né le 2 novembre 1917 à Trail, en Colombie-Britannique; décédé le 9 août 1945 dans la baie d’Onagawa, à Honshu, au Japon). Après la Deuxième Guerre mondiale, Robert Hampton Gray reçoit la Croix de Victoria (V.C.) à titre posthume, la plus haute décoration pour bravoure de l’Empire britannique. Il est la dernière personne à recevoir cet honneur lors de cette guerre.

Jeunesse

Robert Hampton Gray est l’aîné des trois enfants de Whilhelmina et John Gray, un bijoutier et un vétéran de la guerre d’Afrique du Sud. Quand il est encore jeune, Robert Hampton Gray et sa famille quittent Trail pour Nelson, en Colombie-Britannique, où il termine son secondaire. Il passe quatre années en tout à l’Université de l’Alberta et à l’Université de la Colombie-Britannique, dans l’intention d’obtenir un diplôme de médecine.

Deuxième Guerre mondiale

En juillet 1940, Robert Hampton Gray s’enrôle soudainement dans la Réserve volontaire de la Marine royale canadienne en tant que matelot de troisième classe avant d’être temporairement transféré dans la Marine royale en tant que qu’aspirant officier. Robert Hampton Gray arrive en Grande-Bretagne en septembre, mais se rend compte qu’il lui faudra attendre longtemps avant de devenir officier. Il décide donc de rejoindre la Fleet Air Arm pour recevoir une formation de pilote. Il reçoit ses ailes d’aviateur naval en septembre 1941 et est promu enseigne de vaisseau de première classe (temporaire) en décembre.

En mai 1942, Robert Hampton Gray est stationné en Afrique du Sud, puis en Afrique de l’Est, où il fait partie de plusieurs escadrilles. Sa promotion au rang de lieutenant en décembre 1942 coïncide avec son arrivée dans au 877e escadron, qui se préparait à un déploiement à Ceylan (aujourd’hui Sri Lanka). Cependant, les Japonais concentrent leurs forces vers d’autres fronts. Par conséquent, l’escadrille est dissoute, et Robert Hampton Gray retourne en Grande-Bretagne en février 1944.

En Grande-Bretagne, Robert Hampton Gray apprend à piloter le corsaire, un appareil américain conçu pour opérer depuis un porte-avion. En août, il se joint au 1841e escadron, qui opère à partir du porte-avion HMS Formidable. Le navire, en compagnie de deux autres porte-avions, reçoit la mission de couler le Tirpitz, un navire de guerre allemand qui tentait de se cacher dans un fjord norvégien. Au retour d’une sortie le 29 août, Robert Hampton Gray est cité à l’ordre du jour pour son courage et sa détermination alors qu’il commandait son escadron dans une opération de mitraillage au sol de basse altitude.

Le HMS Formidable est ensuite envoyé en Extrême-Orient, où il rejoint la flotte britannique du Pacifique en avril 1945. Robert Hampton Gray retourne à l’action deux jours plus tard, attaquant des objectifs inopinés sur les terrains d’aviation japonais. À la mi-juillet, la flotte se rapproche du Japon en vue d’une offensive contre les îles principales japonaises. Lors d’une attaque le 28 juillet, Robert Hampton Gray atteint directement un contre-torpilleur japonais, envoyant celui-ci au fond de la mer. Cette attaque et celles qui l’avaient précédée lui valent la Croix du service distingué.

Héroïsme à Honshu

Après la destruction d’Hiroshima par une bombe atomique le 6 août, les opérations contre les Japonais continuent sans répit, quoique les pilotes reçoivent l’ordre d’éviter les risques inutiles.

Le 9 août, Robert Hampton Gray commande un escadron de huit corsaires en quête de cibles potentielles sur l’île d’Honshu. N’en ayant trouvé aucune, il effectue un passage de bombardement contre un possible contre-torpilleur ancré dans la baie d’Onagawa.

Il dirige la première attaque, bravant le feu antiaérien des navires de guerre et des canons côtiers. Son corsaire est touché et prend feu, mais il continue de voler. Robert Hampton Gray lâche sa bombe à 45 m de l’escorteur océanique Amakusa. Celle-ci frappe le navire de plein fouet. Alors que l’Amakusa commence à couler, le corsaire de Robert Hampton Gray est engouffré par les flammes avant de s’écraser dans la baie, emportant son pilote avec lui.

Robert Hampton Gray reçoit la Croix de Victoria (V.C.) à titre posthume pour son attaque contre l’Amakusa. Sa recommandation pour la V.C. remarque qu’avait « fait invariablement preuve d’un magnifique esprit de combat et d’une gestion inspirante ». Sa V.C. est la dernière à avoir été décernée pendant la Deuxième Guerre mondiale.

Croix de Victoria
Instituée en 1856 par la Reine Victoria, la Croix de Victoria est la premi\u00e8re décoration militaire du Commonwealth récompensant des actes de courage. Elle honore des actes de bravoure exceptionnels face \u00e0 l'ennemi.

Commémoration

Il existe plusieurs hommages aux actes de bravoure et de don de soi de Robert Hampton Gray. Un monument commémorant son héroïsme s’élève près de la baie d’Onagawa, là où son Corsair s’est écrasé, le seul monument au Japon honorant un soldat allié.

De plus, un buste de Robert Hampton Gray est un des 14 bustes et statues grandeur nature à être dévoilé au centre-ville d’Ottawa en 2006 dans le cadre du Monument aux Valeureux, qui représente les personnages clés de l’histoire militaire canadienne. Le Canadian Warplane Heritage Museum près de Hamilton, en Ontario, expose un Corsair Mark IV qui porte les inscriptions de l’avion de Robert Hampton Gray. Plusieurs caractéristiques géographiques, bâtiments, plaques et associations honorent également sa mémoire. 


Lecture supplémentaire

  • John Boileau, Valiant Hearts: Atlantic Canada and the Victoria Cross (2005).