Snowbirds

L'héritage des Snowbirds ne représente qu'une partie d'une riche tradition canadienne de spectacles aériens née il y a presque un siècle. Depuis que J.A.D.

Snowbirds
Vol de Snowbirds (avec la permission de Dan Dempsey).

Snowbirds

Les Snowbirds s'appellent officiellement le 431e Escadron de démonstration aérienne des FORCES CANADIENNES. Depuis 1971, cette équipe démontre son talent chaque année devant plus de trois millions de spectateurs nord-américains. Les Snowbirds sont reconnus comme une des meilleures équipes de vols de formation acrobatique au monde, ils excellent dans le vol de précision et les vols solo avec croisement à séparation minimale. En tant qu'ambassadeurs des Forces canadiennes, ils arborent le drapeau canadien des confins du Grand Nord canadien jusqu'au Golfe du Mexique. Fidèles à la tradition déjà instaurée, les membres de l'escadron continuent d'améliorer leurs performances. Dans le coeur et l'esprit de millions de Canadiens, les Snowbirds sont un symbole de fierté nationale.

Histoire

L'héritage des Snowbirds ne représente qu'une partie d'une riche tradition canadienne de spectacles aériens née il y a presque un siècle. Depuis que J.A.D. McCURDY a piloté son SILVER DART dans le ciel de Baddeck en Nouvelle-Écosse le 23 février 1909, les Canadiens sont fascinés par les aéronefs et l'importance qu'ils ont dans la construction d'une nation. Les anciens engins plus lourds que l'air, construits en toile et en bois, stimulent l'imagination. Très vite, des pilotes ambulants américains et canadiens emballent les foules avec leurs prouesses souvent dangereuses - vols en rase-mottes, boucles, tonneaux et vols renversés. Ces tournées aériennes deviennent des événements importants pendant la saison estivale et se transforment au fils des ans en une impressionnante industrie du spectacle aérien. Seuls les matchs de base-ball de la Ligue nationale attirent davantage de monde.

La première démonstration connue d'une formation aérienne au Canada remonte à l'EXPOSITION NATIONALE CANADIENNE (ENC) de Toronto, en 1919. C'est au lendemain de la Grande Guerre, et l'équipe est commandée par le plus décoré des as de l'aviation de chasse canadienne, le lieutenant-colonel William G. BARKER, VC, DSO, MC. Avec trois autres pilotes ayant combattu en France et en Allemagne, il dirige son équipe dans le cadre de démonstrations quotidiennes à l'ENC à bord d'avions Fokker D. VII saisis à l'ennemi. Les Siskins, première équipe officielle d'acrobaties, sont formés au Camp BORDEN, en Ontario seulement cinq ans après la création de l'AVIATION ROYALE, le 1er avril 1924. Ils se produisent pendant quatre saisons, et se font surtout remarquer en 1931 au cours du spectacle aérien transcanadien, qui permet à des milliers de Canadiens partout au pays de voir, souvent pour la première fois, ces aviateurs militaires en pleine action.

Les Siskins donnent naissance à plusieurs équipes au Canada, et notamment à la 1ère Division aérienne de l'ARC en Europe, en 1953. Les Blue Devils, Easy Aces, Prairie Pacific, Sky Lancers, Grey Ghosts (Marine royale du Canada) et les Red Knights ne sont que quelques-unes des nombreuses escadrilles ayant montré, année après années, les prouesses des pilotes canadiens.

Si les Snowbirds doivent leur héritage à une équipe, c'est aux Golden Hawks de l'ARC, mis sur pied en 1959 pour célébrer le 35e anniversaire de l'ARC et le 50 e anniversaire des avions à moteur au Canada. Les Hawks donnent 317 spectacles aériens en 5 ans avant d'être dissous le 7 février 1964 en raison de coupures budgétaires. Ils sont cependant à l'origine de beaucoup de publicité et de bonne volonté partout en Amérique du Nord. Leur popularité est la cause directe de la formation d'une nouvelle équipe en 1967 appelée « Golden Centennaires », dans le cadre des fêtes du centenaire du Canada.

Les Centennaires forment une équipe de huit CANADAIR CT-114 à réaction servant à l'entraînement, complétée par deux biplans vintage d'entraînement Avro-504K, deux chasseurs supersoniques, le Starfighter CF-104 de Canadair et le Voodoo CF-101 de McDonnell et le célèbre Red Knight dans son Silver Star T-33 de Canadair. Au terme de l'année du Centenaire, l'équipe bat le record de vols de spectacle aérien pour une seule saison avec 100 spectacles publics au Canada et 8 aux États-Unis. Sa tournée canadienne dure 184 jours entre mai et octobre 1967 et se déroule en même temps que l'Expo 67, sur un parcours de près de 3 millions de kilomètres. Plus de quatre millions de Canadiens y assistent.

Une ère nouvelle

Malgré la dissolution de l'équipe des Centennaires à la fin 1967, tout laisse à croire que les Canadiens sont favorables à la reconstitution d'une équipe de démonstration aérienne permanente. Ce message parvient haut et fort aux oreilles de l'officier commandant des Centennaires, le commandant d'escadrille O.B. Philp, DFC, commandant de la BFC Moose Jaw, en Saskatchewan, le plus grand centre d'entraînement aérien et la base de toute la flotte de Tutors de l'Armée de l'air. Inspiré par la vue de plusieurs Tutors blancs sur la ligne d'envol, il crée en 1971 une équipe non officielle composée d'une « formation » de sept de ces avions blancs. Tous ses pilotes sont des instructeurs d'expérience sélectionnés parmi les volontaires de la 2e École de pilotage des Forces canadiennes, les « Big 2 ». Le 11 juillet 1971 se déroule à Moose Jaw le plus important spectacle aérien d'un jour en Amérique du Nord. Le spectacle aérien de la Saskatchewan, le « Saskatchewan Homecoming Airshow », a comme attraction clé une équipe appelée pour la première fois les Snowbirds, nom qui lui a été donnée à la suite d'un concours organisé à l'école élémentaire de la base. Après Moose Jaw, cette équipe fait sa marque aux spectacles aériens d'Abbotsford et à l'EXPOSITION NATIONALE CANADIENNE à Toronto, inaugurant ainsi une ère nouvelle pour l'acrobatie militaire canadienne.

Le combat pour la survie

Malgré la rapidité de leur succès et leur réputation, pendant les premières années, les Snowbirds doivent constamment lutter pour obtenir du financement dans le cadre du budget serré des Forces armées. Leur survie et leur prospérité sont dues en grande partie aux excellentes relations publiques qu'entretiennent leurs membres au nom des Forces armées canadiennes. Les membres de l'équipe participent à des spectacles aériens professionnels et distrayants, aux séances d'autographes qui suivent ces spectacles, à des visites dans des écoles et des hôpitaux et à toute une série d'activités sociales auxquelles assiste le public. En devenant de plus en plus célèbres, les Snowbirds sont de plus en plus demandés.

Pendant que les membres de l'équipe font leur part pour assurer l'avenir des Snowbirds, des officiers supérieurs des Forces canadiennes travaillent en coulisse pour magnifier les vertus d'une équipe acrobatique nationale auprès des hauts fonctionnaires du ministère de la DÉFENSE NATIONALE, des politiciens locaux et nationaux et, en fait, de tous ceux qui veulent bien les écouter. L'équipe poursuit ses activités bon an mal an avec un budget très serré jusqu'à ce qu'elle devienne enfin une unité permanente, en septembre 1977, et prenne le nom officiel d'équipe de démonstration aérienne des Forces canadiennes. Contrairement à tous leurs prédécesseurs, l'équipe reçoit le statut d'escadron le 1er avril 1978 et devient le 431e Escadron de démonstration aérienne. En octobre 1999, l'équipe reçoit ses Couleurs pour ses 25 années de service actif, d'abord en tant qu'escadrille de bombardiers de la Deuxième Guerre mondiale, puis qu'équipe de démonstration de Sabre F-86 en 1954, enfin en tant que Snowbirds.

Une équipe de volontaires

Depuis ses débuts, l'équipe des Snowbirds se compose de volontaires qui ont mérité le privilège de représenter les Forces canadiennes et le Canada en mission commandée pendant deux ans. Les Snowbirds s'enorgueillissent de disposer du personnel rampant le plus réduit des six meilleures équipes d'acrobatie sur avions à réaction au monde, surtout grâce à des appareils très économiques qui ne requièrent pas les services d'un avion d'appui ni d'un personnel d'entretien supplémentaire. Cette équipe continue de voler sur des appareils d'entraînement Tutor CT-114 de Canadair, bien que cet avion ne serve plus à l'entraînement de base de l'ARC depuis la fin de 1999, après 35 ans de services.

Chaque année, la moitié de l'équipe des Snowbirds est remplacée dans le but de conserver un niveau uniforme d'expertise d'année en année. On invite chaque automne jusqu'à huit pilotes à participer aux vols de sélection à Moose Jaw et on en choisit quatre pour remplacer les membres de l'équipe qui s'en vont. Le commandant et chef d'équipe est choisi parmi les pilotes du groupe précédent qui ont atteint le grade de major. De même, la moitié des 10 membres du personnel d'entretien sont remplacés chaque année par des candidats ayant démontré des capacités supérieures dans leurs domaines d'expertise respectifs. Comme équipe dans l'équipe, le personnel d'entretien maintient les 11 avions de l'escadrille en parfait état de vol.

La saison d'entraînement, dont le déroulement est méthodique et minutieux, commence immédiatement après la fin des sélections à la fin du mois de novembre et se termine à la mi-avril par un dernier stage d'entraînement à COMOX, en Colombie-Britannique. Avant le début de la saison des spectacles aériens, chacun des 9 pilotes de démonstration aura participé à plus de 120 sorties d'entraînement. La saison dure six mois et consiste en déplacements ininterrompus, pratiques et spectacles partout en Amérique du Nord.

Préparation des spectacles

Le spectacle des Snowbirds évolue avec les années et est longtemps considéré comme l'un des plus excitants au monde dans son genre. Depuis leurs modestes débuts en 1971, alors qu'ils volent avec sept avions qui ne font que des manoeuvres non acrobatiques, ils ont franchi beaucoup d'étapes. La première remonte à 1972 avec l'ajout de deux avions solos autorisés à exécuter des vols renversés. L'année suivante, l'équipe a la permission d'exécuter des acrobaties et adopte en 1974 les couleurs rouge, blanc et bleu qui la distinguent encore aujourd'hui. Cette équipe est aussi la première au monde à chorégraphier son spectacle en musique. Celui-ci varie chaque année et n'a d'autre limite que l'imagination des pilotes, sous une réserve cependant : toutes les manoeuvres doivent garantir la sécurité des pilotes et des spectateurs. Aujourd'hui, un spectacle des Snowbirds comprend une série complexe de manoeuvres acrobatiques en formations qui se font et se défont et sont entrecoupées par les acrobaties de précision exécutées à basse altitude par les deux pilotes solos, le tout marqué par les traînées de fumée qui permettent aux spectateurs d'apprécier les configurations compliquées des manoeuvres. Ces démonstrations exigent un niveau de concentration extraordinaire de la part de chaque pilote qui utilise main, oeil et pied pour maintenir sa position relative à quelques pieds de l'appareil voisin. Les pilotes volant en formation subissent en cours d'exercice jusqu'à 5 G de pression, l'équivalent d'un poids de cinq fois leur propre poids. Les deux pilotes solos peuvent atteindre jusqu'à 7 G. Sous les ordres du chef d'équipe et du chef solo, un spectacle des Snowbirds est un ballet aérien qui dure environ 28 minutes.

La fierté du Canada
Au terme de leur 29e saison, en octobre 1999, les Snowbirds avaient présenté plus de 1630 spectacles aériens devant plus de 88 millions de spectateurs. Ils se sont produits dans le cadre de tous les événements importants qui ont eu lieu au Canada, incluant les Jeux olympiques, les Jeux du Commonwealth, l'Expo et, chaque année à Ottawa, la Fête nationale du Canada. Ils ont fait partie de tous les spectacles aériens importants en Amérique du Nord, au grand bénéfice du Canada et de son armée.


Lecture supplémentaire

  • O.B. Philp and Bill Johnson, Snowbirds from the Beginning (1990); Larry Milberry, AIRCOM: Canada's Air Force (1991) and Sixty Years (1984).

Liens externes